National Endowment of the Arts - The Big Read
The Maltese Falcon

The Maltese Falcon

by Dashiell Hammett

I’m one of the few—if there are any more—people moderately literate who take the detective story seriously.


El halcón maltés (1930), tercera novela de Dashiell Hammett, estableció los parámetros que a partir de su publicación definieron al género detectivesco. La prosa limpia y el agudo oído de Hammett para el diálogo le permitieron escribir una obra cautivante, cuya trama empuja al lector a devorar páginas en busca de nuevas pistas.

La historia transcurre en San Francisco durante un período de seis días, entre el miércoles 5 de diciembre y la mañana del lunes 10 de diciembre de 1928. Un detective rudo e independiente, Samuel Spade, es contratado por la bella y misteriosa “Miss Wonderly”, quien entra en su oficina suplicándole desesperadamente que le ayude a encontrar a su hermana. Este falso encargo provocará, esa misma noche, la muerte del socio de Spade, Miles Archer, y de un matón llamado Thursby. Aunque a Spade no le gustaba Archer, su código moral le indica que “cuando a un hombre le matan a su socio, se supone que debe actuar de alguna forma”.

La policía cuestiona la inocencia de Spade porque éste y la esposa de Archer eran amantes. Al día siguiente del crimen, el detective se dirige al hotel de Miss Wonderly para una cita con ella, quien le confiesa que su verdadero nombre es Brigid O’Shaughnessy. Spade sabe que está siendo manipulando por su clienta, aunque todavía no entiende cuáles son sus verdaderos motivos. De regreso a su oficina, el detective recibe la sorpresiva visita del enigmático Joel Cairo, quien le ofrece cinco mil dólares para que encuentre unas joyas incrustadas en la figura de un pájaro negro.

Rápidamente Spade comprende que O’Shaughnessy, Cairo y el jefe de éste, Casper Gutman, están detrás del mismo objeto, una escurridiza estatuilla con forma de halcón que fuera propiedad de los legendarios Caballeros de Rodas. Sam Spade no es de los que rehúyen un desafío, y además es lo suficientemente listo como para seguir la corriente a sus peculiares clientes, encontrar el halcón y probar su inocencia a la policía.

¿Quién mató al socio de Spade? ¿Dónde está el halcón maltés? ¿Es Brigid O’Shaughnessy tan honesta como aparenta? ¿Se arriesgará Spade para salvarla? Entre otras muchas cosas, El halcón maltés es una obra acerca de lo que significa desear algo—una fortuna, un amante, el respeto de los demás—con tal ahínco que se está dispuesto a matar por ello o a arriesgar la felicidad por conseguirlo, hasta que al final la búsqueda se vuelve más importante que aquello que se está buscando.

El halcón maltés es una bomba que empieza hacer tic tac en el primer capítulo, su tic tac se acelera a medida que avanza, y no detona hasta la última despiadada página.

Personajes principales de la novela

Sam Spade

De carácter frío y fuerte y acostumbrado a abrirse paso por la vida con una amplia sonrisa, este cauteloso detective privado de treinta y tantos años se encuentra atrapado en la búsqueda del halcón luego de que alguien matara a tiros en un callejón a su socio, Miles Archer. El código personal de Spade le lleva a vengar el asesinato; aunque son los lectores los que tienen que decidir si lo hace por honor o simplemente por negocio.

Miles Archer

Diez años mayor que Sam Spade, el libidinoso y poco despierto Archer jamás descubrirá el affaire entre su socio y su esposa. Tampoco verá los huecos en la historia contada por su atractiva nueva cliente, por lo cual pagará un precio demasiado alto.

Brigid O’Shaughnessy (también conocida como Miss Wonderly)

La arquetípica mujer fatal: bella, manipuladora y peligrosa. Mentirosa compulsiva, sabe desplegar sus encantos femeninos para que los hombres crean lo que les dice y hagan lo que ella quiere.

Joel Cairo

Cairo es un delincuente refinado pero imperfecto: primero le ofrece dinero a Spade por el halcón y después lo amenaza dos veces
con una pistola mientras registra su oficina.

Effie Perine

La secretaria de Sam Spade está totalmente consagrada a su trabajo y es absolutamente confiable, aunque se fía un poco demasiado de Brigid. Después de hacer guardia junto un cadáver como un favor para Spade, éste alaba su lealtad y agallas diciendole: “Muchacha, eres todo un hombre”.

Casper Gutman

El corpulento jefe de Cairo se describe a si mismo como un hombre “que no se desalienta fácilmente cuando verdaderamente quiere algo”. Su obsesión le ha llevado a pasar diecisiete años en busca del halcón.

Wilmer

El joven y sensible pistolero de Gutman habla mucho pero no tiene demasiado cerebro. Como Spade dice: “Cuanto más ruin el rufián, más cháchara sabe”.

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